På Langkawi, en ö utanför Malaysias nordöstra kust, har Ernie Els byggt en fantastisk bana i en djungel mellan berg och hav.

Ernie Els favoritbana i världen är förstås Harry Colts Wentworth West, där han vunnit World Match Play Championship sju gånger.

Det råkar också vara platsen han bor på när han inte är hemma i Sydafrika. 

Som om han inte hade nog med anledningar att älska banan i Victoria Park utanför London: När Wentworth West 2006 skulle renoveras var det Ernie Els som fick frågan. Efter det har han vid ett flertal tillfällen gjort förbättringar på banan.

The Els Club Teluk Datai.
The Els Club Teluk Datai.

Även om alla inte skulle hålla med om uttrycket förbättringar. De mer diplomatiskt lagda skulle välja ordet ”förändringar”.

Ombyggnaden på 18:e green för några år sedan fick svidande kritik men med banprojektet i Malaysia – The Els Club Teluk Datai – lyckades han bättre.

Det är Ernie Els första design i Sydostasien. Banan ligger på paradisön Langkawi, mellan höga djungelklädda berg och korallgrönt hav, och när den skulle invigas kom självaste Raja Permaisuri Agong Tuanku Hajjah Haminah  för att spela golf– drottningen av Malaysia.

”Detta är, utan tvekan, den mest spektakulära golfbana jag haft nöjet att arbeta med. Banan är verkligen otrolig och jag är mycket nöjd med vad vi har åstadkommit här.”

”Jag försökte göra det bästa av denna unika plats, inbäddat mellan uråldrig regnskog och Andamans kust, och jag tror faktiskt att vi har gjort just det”, säger Ernie i en paus

Det är den tredje banan i det projekt som går under namnet Els Club. De två första ”klubbarna” finns i Dubai respektive Sydafrika. 

”Malaysia är verkligen en het plats för golf och turism. När jag tänker på världens mest exotiska resmål, är det svårt att förbigå det här landet som välsignats med sådana fantastiska paradisöar som Langkawi. Se dig omkring, vi har regnskog, det vackra havet, häpnadsväckande stränder och naturligtvis vackra hotell som Datai Langkawi. Det är en underbar plats. Turisterna som kommer hit – en del av dem har kommit hit i över 20 år – de älskar vad vi har gjort med golfbanan, det är verkligen världsklass nu och jag tror att tillägget av The Els Club Teluk Datai kommer att hjälpa till att dra en hel del golfentusiaster till Malaysia.”

The Els Club Teluk Datai.
The Els Club Teluk Datai.

Tillväxten för spelet har hackat de senaste 10 åren men i Malaysia ser framtiden ljus ut. Ernie Els designgrupp har också byggt en bana i södra delen av landet, på Desarukusten, ett större projekt som öppnade med 36 hål 2016.

The Els Club Teluk Datai är unik i det att den inte har några bunkrar. Och den är omgärdad av en regnskog som vuxit sig tät under många hundra tusen år.

”Vi har arbetat på lavaunderlag i Mauritius, på korallrev i Bahamas och på böljande kullar i Sydafrika, men aldrig i en regnskog. Detta var verkligen något nytt. Det första vi var tvungna att ta hänsyn till var mängden nederbörd vi får här i Langkawi. När vi gick runt och tittade på banan som låg här tidigare såg vi en hel del stående vatten lite varstans. Så det första vi gjorde var att hitta någon form av dräneringssystemetsystem. För att göra detta öppnade vi upp en bäck som mynnar i floden vid berget. Den första eftermiddagen när vi var här drabbades vi av en storm som översvämmade den gamla banan. Då insåg vi att det rent  praktiskt vore bra om man slapp vänta på att vattnet skulle rinna ur bunkrarna varje gång det regnat. Det är den första bana vi någonsin har byggt utan en bunker. Det är ganska trevligt och jag tror inte att du kommer att sakna dem.”

The Els Club Teluk Datai
The Datai Langkawi.

Detta säger alltså mannen som 2002 slog ett slag från en bunker som utsågs till det årets bästa slag på Europatouren. Det var på Muirfield och Ernie Els var på god väg att vinna The Open för första gången. Efter birdies på hål 11 och 12 kom han till det det 13:e hålet, par 3. 

Den då 33-årige Els boll la sig mot den djupa greenbunkerns kant. Det var ett omöjligt slag. Ett läge som förmodligen skulle grusa segerplanerna. 

Ernie la bollen några decimeter från koppen. Vann tävlingen. Hans tredje major. Och fick ytterligare en bekräftelse på att han gjorde rätt som valde bort sporter som cricket, rugby och tennis till förmån för golfen.

”Av någon anledning älskade jag golf mer än alla andra sporter. Rugby får du ont av och jag gillar inte att bli skadad. Cricket spelade jag i skolan. Men tennis spelar jag fortfarande med min dotter. Men jag är en skugga av mitt forna jag. I Sydafrika hade vi bra väder, så vi kunde ägna oss åt sport året runt när jag växte upp. Jag var mycket lycklig. När jag ser på ungdomar nu som försöker på PGA-touren… konkurrensen blir bara tuffare och tuffare, och det finns flera riktigt bra spelare.”

Ernie Els har vunnit fyra Majors och 70 professionella tävlingar. Själv trodde han att Masters skulle vara den major som passade honom bäst men den utmaningen återstår, liksom PGA Championship.

”Skulle jag lyckas vinna Masters skulle det vara den största prestationen i min karriär.”

Då behöver han plocka fram det spel han förfogade över på den tiden man talade om ”The Big Five”: I denna kvintett ingick utöver Ernie även Tiger Woods, Phil Mickelson, Retief Goosen och Vijay Singh.

”Det var en fantastisk tid: Vi var på toppen av våra karriärer. Vi kan fortfarande, sporadiskt, hitta det spel vi hade förr i tiden, men jag är 49 nu, Tiger över 40 och Retief är i samma ålder som jag, men det var en gyllene era för oss. Vi vann en hel del 27 tävlingar under dessa fem år. Men Tiger var den dominerande figuren. Han vann flest Majors. Jag fick bara vinna fyra, Phil fem, Retief två och Vijay tre. Tiger har 14, så det visar hur dominant han var.

Äger du någon bar än?

”Den frågan igen? Jag sa i början av nittiotalet, strax före US Open, att om jag vann tävlingen, då skulle ta pengarna och åka till Karibien och öppna en bar. Det är typ 25 år sedan men jag försöker fortfarande vinna tävlingar samtidigt som jag bygger golfbanor över hela världen. Jag antar att baren får vänta ett tag till.”

Fler relaterade artiklar
Fler artiklar av Tommy Jeppsson
Läs mer artiklar om Malaysia

Kommentera

E-postadressen publiceras inte. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.

Läs också

Donald Trump investerar i irländska Doonbeg

I februari 2014 köpte Donald Trump irländska Doonbeg som bytte namn Trump International Go…